Skip links

Maakt luchtvervuiling je ziek? 4 vragen beantwoord

Er lijkt geen dag voorbij te gaan zonder een verhaal van een ‘airpocalypse’, meestal ergens in een ontwikkelingsland. Het is moeilijk om je niet in te leven in de smog beelden van New Delhi of Ulaanbataar of Kathmandu, vaak met maskers op , lopend naar school of werk.

Vorig jaar ontdekte een onderzoek dat meer dan 8 miljoen mensen per jaar vroeg overlijden aan de blootstelling aan luchtverontreiniging. Dit komt neer op meer sterfgevallen dan diarree, tuberculose en HIV / AIDS gecombineerd.

Als onderzoeker van luchtverontreiniging en de gevolgen voor de gezondheid, weet ik dat zelfs als je niet op deze plaatsen leeft, luchtverontreiniging waarschijnlijk nog steeds je levenskwaliteit beïnvloedt.

Dit is wat je moet weten.

1. Wat is luchtvervuiling precies?
Luchtvervuiling is een algemene term die gewoonlijk een mengsel van verschillende chemicaliën beschrijft die in de lucht circuleren.

Onzichtbare gassen, zoals ozon of koolmonoxide, en kleine deeltjes of druppeltjes vloeistof vermengen zich in de atmosfeer. Elke molecule is onmogelijk om te zien met het blote oog, maar wanneer triljoenen bij elkaar komen, kun je ze als nevel zien.

Deze chemicaliën worden bijna altijd in verschillende hoeveelheden met elkaar vermengd. Wetenschappers begrijpen nog niet hoe deze verschillende mengsels ons beïnvloeden. Elke persoon reageert anders op blootstelling aan luchtvervuiling – sommige mensen hebben weinig effecten, terwijl anderen, zoals kinderen met astma, erg ziek kunnen worden.

Bovendien veranderen luchtvervuilingsmengsels op een bepaalde locatie in de loop van de tijd. Veranderingen kunnen snel plaatsvinden over een paar uur of geleidelijk over maanden.

luchtvervuiling

Kortstondige verhogingen van de luchtvervuiling door bijvoorbeeld zwaar verkeer in de spits, kunnen ons ziek maken. Dergelijke vervuiling vindt het hele jaar door plaats. Maar seizoensgebonden verontreinigende stoffen, zoals ozon, komen meestal alleen voor in de warmste en zonnigste delen van het jaar. Bovendien gaat de hoeveelheid ozon in de lucht de hele dag op en neer – meestal het hoogst in de middag en het laagst in de vroege ochtend.

Deze variaties kunnen het voor natuurwetenschappers en epidemiologen behoorlijk moeilijk maken precies te weten hoe luchtvervuiling mensen kan beïnvloeden.

pollutie
Een kalender met de concentratie van fijnstof in Ulaanbataar, Mongolië in 2017. Let op de hoogste concentraties verschijnen in de winter. De ongewone toename van de vervuiling in juli komt overeen met een Mongoolse vakantie.

2. Waar komt luchtvervuiling vandaan?
Je kunt je luchtvervuiling voorstellen als rook die uit een fabrieksschoorsteen of uit de uitlaat van een auto komt.

Hoewel dit belangrijke bronnen van luchtvervuiling zijn, zijn er nog veel meer. Luchtvervuiling omvat chemicaliën die mensen in de atmosfeer brengen en chemicaliën die door natuurlijke gebeurtenissen vrijkomen. Bosbranden zijn bijvoorbeeld een grote bron van luchtverontreinigende stoffen die veel gemeenschappen treffen. Stof dat wordt opgenomen door wind kan ook bijdragen aan een slechte luchtkwaliteit.

pm2.5

Ronald Reagan zei ooit dat “bomen meer vervuiling veroorzaken dan auto’s.” Hoewel deze mythe ontkracht is, had hij op zeker enkele manieren gelijk. Bomen geven bepaalde gassen af, zoals vluchtige organische koolstof, die ingrediënten zijn in de luchtvervuilingschemie. Dit, vermengd met emissies van auto’s en industrie, leidt tot toename van andere soorten vervuiling, zoals ozon.

Wetenschappers kunnen of moeten niet veel doen aan de uitstoot van bomen. Volksgezondheidsonderzoekers zoals ik concentreren zich het meest op de ingrediënten van menselijke activiteiten – van het verbranden van aardolie tot emissiecontroles op industriële voorzieningen – omdat dit bronnen zijn die zich dicht bij de mensen bevinden waar ze wonen en werken.

Er zijn ook veel chemische reacties die in de lucht zelf voorkomen. Deze reacties creëren zogenaamde secundaire verontreinigende stoffen, waarvan sommige vrij toxisch zijn .

Ten slotte is het belangrijk om te beseffen dat luchtvervuiling geen grenzen kent. Als een vervuiler op één locatie wordt uitgestoten, verplaatst deze zich heel gemakkelijk over grenzen – zowel regionaal als nationaal – naar verschillende plaatsen. New Delhi bijvoorbeeld, ervaart seizoensgebonden vervuiling, dankzij de uitgebreide verbranding van landbouwvelden op ongeveer 200 mijl afstand.

New Delhi is een extreem voorbeeld. Maar zelfs als u in een minder vervuilde omgeving leeft, reizen vervuilende stoffen elders vaak af naar andere mensen waar wonen en werken, zoals te zien is in recente natuurbranden in Californië.

3. Hoe weten we dat luchtvervuiling problemen veroorzaakt?
Dit is een lastige vraag, want luchtvervuiling is een verborgen probleem dat als trigger voor veel gezondheidsproblemen fungeert. Veel mensen lijden aan astma- en longaandoeningen, hartaanvallen en kanker, en al deze zijn gekoppeld aan blootstelling aan deeltjes . Het beste bewijs tot nu toe suggereert dat hoe hoger de dosis luchtverontreiniging, hoe slechter onze reactie hierop zal zijn.

Helaas zijn er ook veel andere dingen die tot deze ziekten leiden: slechte voedingsgewoonten, je erfelijke genen, of je toegang hebt tot hoogwaardige medische zorg of je rookt bijvoorbeeld sigaretten. Dit maakt het veel moeilijker om de oorzaak van een specifieke ziekte die wordt toegeschreven aan de blootstelling aan luchtvervuiling, te achterhalen.

Elke gezondheidsstudie levert een iets ander resultaat op, omdat elk onderzoek een andere groep mensen en meestal verschillende soorten luchtvervuiling observeert. Wetenschappers rapporteren hun resultaten meestal op basis van een eventuele verandering in het risico op het ontwikkelen van een ziekte door luchtverontreiniging, of op basis van de vraag of uw kansen op het ontwikkelen van een bepaalde ziekte kunnen veranderen.

In een studie in Taiwan werd bijvoorbeeld gekeken naar de concentraties van fijn stof, gemiddeld over twee jaar. De onderzoekers ontdekten dat, voor elke 10 microgram per kubieke meter toename van fijn stof, de kans op het ontwikkelen van hoge bloeddruk met ongeveer 3 procent toenam. Dit zou kunnen suggereren dat als een toename van de fijnstofconcentratie in een gemeenschap kan leiden tot een verhoging van de hoge bloeddruk.

Omgekeerd nemen wetenschappers meestal aan dat dalingen in luchtverontreiniging leiden tot afname van ziektes.

4. Waarom is dit belangrijk voor jou?
Een typische volwassene neemt ongeveer 20.000 ademhalingen per dag. Of u al dan niet ziek wordt van luchtvervuiling hangt af van de hoeveelheid en het soort chemicaliën dat u inhaleert en of u mogelijk gevoelig bent voor deze ziekten.

Voor iemand die in vervuild New Delhi woont, bijvoorbeeld, bevatten die 20.000 ademhalingen het equivalent van ongeveer 20 korrels tafelzout aan fijnstof die elke dag in hun longen wordt afgezet. Hoewel dit misschien niet zo veel lijkt, moet u er rekening mee houden dat deze deeltjes geen onschadelijk tafelzout zijn – het is een mengsel van chemicaliën die afkomstig zijn van brandende materialen, onverbrande oliën, metalen en zelfs biologisch materiaal. En dit omvat niet alle verontreinigende stoffen die gassen zijn, zoals ozon of koolmonoxide of stikstofoxiden.

De VS en Europa hebben de afgelopen decennia uitstekende vooruitgang geboekt bij het terugdringen van de luchtvervuilingsconcentraties, grotendeels door effectieve luchtkwaliteitsregulering te ontwikkelen.

In de VS, waar milieuwetten momenteel methodisch worden ontmanteld , is het echter een grotere zorg dat beleidsmakers simpelweg ervoor kiezen om de wetenschap te negeren. Een nieuw lid van de wetenschappelijke adviesraad van het Environmental Protection Agency is Robert Phalen van de University of California, Irvine, die heeft gesuggereerd dat “moderne lucht te schoon is voor een optimale gezondheid” .

Dit druist in tegen duizenden onderzoeken en is zeker niet waar. Hoewel sommige componenten van luchtverontreiniging weinig effect hebben op de menselijke gezondheid, mag dit niet worden gebruikt om ons begrip van de blootstelling aan luchtvervuiling te modderen. Dit is een algemene tactiek om het publiek te verwarren met onbelangrijke statistieken om verwarring te zaaien, vermoedelijk met een onderliggende bedoeling om het beleid te beïnvloeden.

Het bewijs is duidelijk: blootstelling aan luchtverontreiniging is dodelijk en veroorzaakt de sterfte over de hele wereld. Dat zou voor ons allemaal belangrijk moeten zijn.

Iets te zeggen?